Voyager avec Leander Paes – l’ambiance des vestiaires, le glamour et la musique, mais la routine est reine

Leander Paes
Photo de fichier de Leander Paes | PTI

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jeil est 2 heures du matin et Leander Paes termine sa journée avec une série d’exercices ab. Je me prélasse sur la chaise en sirotant mon verre. C’est une scène qui s’est jouée entre nous d’innombrables fois au cours des deux dernières décennies. Le verre dans ma main contient maintenant du chai — le mini-bar de Leander ne prend plus de coup. La musique qui sort de son haut-parleur est passée du hip hop des années précédentes au jazz facile. La seule chose qui n’a pas changé, c’est l’intensité de nos conversations. Ce qui a certainement changé, c’est que d’un journaliste sportif, je suis maintenant ball-boy de Leander, ramasseur de sacs et, comme je l’accepte en riant, groupie numéro 1. Il me donne cependant le privilège d’être accrédité comme entraîneur.

#onelastroar

2020 est l’année pour #onelastroar de Leander alors qu’il cherche à se retirer de plus de trois décennies de tennis de compétition. C’est du moins ce qu’il dit.

“Si je peux continuer à reproduire ce genre de formulaire, peut-être devrais-je écouter mon père et ne pas prendre ma retraite?” un Leander pétillant jaillit après que lui et son partenaire Matthew Ebden aient évincé les deuxièmes têtes de série à l’Open de Tata à Pune mercredi dernier. Le lendemain, ils sont facilement battus par le duo indien Purav Raja et Ramkumar Ramanathan. Leander n’était pas à 100% dans le match – malgré le personnel de soutien fronçant les sourcils lors de ses réunions d’affaires prolongées avant le match, Leander avait persisté.

«Il faut maintenant se concentrer sur le fait de gagner sa vie au-delà du tennis. Vous me ferez jouer jusqu’à 50 ans si je vous laisse faire », nous dit-il plus tard.

Paes devrait jouer environ huit tournois sur le Tour cette année alors qu’il se concentre sur le terrain pour former la prochaine génération d’athlètes, l’éducation sportive et la Leander Paes Tennis Academy étant ses principaux intérêts. (Divulgation: je fais partie de l’équipe pour ces projets).

Avec la rencontre de la Coupe Davis contre la Croatie en perspective et les huitièmes Jeux olympiques qui pourraient égaler des records à Tokyo, Leander cherchera à modifier son calendrier des tournois et son entraînement au fil de l’année et à l’améliorer si nécessaire.

La routine est roi

Voyager avec un athlète de la taille de Leander est une éducation. Créateur de routine avec un accent constant sur la «pratique parfaite délibérée», Leander est une brillante étude de cas pour la longévité et l’excellence dans un sport mondial qui impose des exigences atroces au corps. Les surfaces synthétiques du court, qui saisissent la semelle et augmentent ainsi la charge sur les articulations des membres inférieurs, ont rendu la longévité précaire.

«Il s’agit de faire les mêmes choses encore et encore jusqu’à ce que vous atteigniez un stade d’exécution autonome. Il s’agit de cartographier le cerveau avec les modèles qui se déroulent sur le terrain jusqu’au moment où le corps réagit sans pensée consciente », explique Leander.

Pour y parvenir, le corps et l’esprit doivent être mis à l’aise; l’angoisse de la compétition doit être bercée par le confort de la routine et du rituel.

“Que faire pendant les 20 secondes entre les points, que faire pendant le changement… quel est le rituel quand l’élan est avec vous, comment le même change quand il ne l’est pas … ce ne sont que de petites composantes de l’ensemble qui fait un joueur de tennis.” Cependant, tout n’est pas fait. Le formidable jeu de jambes de Leander vient de la fibre musculaire à contraction rapide que ses gènes lui ont donnée.

La vitesse de Leander vient de sa mère Jennifer, qui en tant que capitaine de l’équipe de basket-ball indienne en 1983, était comme un frelon sur le terrain. Mais, comme tout le reste de la vie, ce qui semble être apparent n’est pas nécessairement réel.

«La plupart des gens ne réalisent pas que se déplacer rapidement ne concerne pas seulement les pieds. C’est la capacité de lire où l’adversaire est susceptible de frapper. Quand le joueur regarde vers le bas pendant une fraction de seconde avant de frapper la balle, c’est alors que j’ai déjà bougé. Cette anticipation vient d’années d’expérience et a été mon plus grand atout. Ce n’est pas une conjecture. Il s’agit d’interpréter des indices subtils comme la position de la raquette, le placement des pieds et les angles possibles à partir de cet endroit particulier sur le terrain », explique Leander.

«Son jeu de jambes est le produit d’innombrables heures passées à faire des exercices, à pratiquer l’ombre et à sauter à la corde. Le talent n’est qu’un complément, c’est un travail acharné qui constitue le rempart d’une carrière sportive », a déclaré le Dr Vece Paes, le père de Leander, qui a remporté une médaille de bronze aux Jeux olympiques de 1972 en jouant pour l’équipe de hockey indienne. Les exercices de jeu de jambes continuent même maintenant. Le secret de ce mouvement félin? C’est de la danse. Leander danse toujours dans la salle sur la dernière musique qui bourdonne dans sa tête et le travail d’ombres, que la plupart des juniors répugnent à embrasser, continue même maintenant.

Selon Leander, la clé de l’excellence est la routine. Il s’agit de mettre l’esprit dans une zone de confort. Leander place son sac de raquette à côté de lui et me demande d’éteindre la lumière. “Maintenant, dis-moi ce que tu veux de mon sac.” Bande microporeuse, je m’aventure. Il y a un léger bruissement et il me demande d’allumer la lumière. La bande est dans sa main.

«Pendant un match, il n’y a aucune anxiété dans ma tête quand je cherche quelque chose dans mon sac. Le corps réagit mieux au stress lorsque vous éliminez tous les petits irritants qui s’additionnent pour devenir des distractions. »

Dans plusieurs chambres d’hôtels à travers le monde, j’ai vu les sacs de Leander toujours au même endroit, les vêtements de la journée toujours empilés dans un ordre, la crème à raser et la brosse à dents toujours placées exactement au même endroit dans chaque toilette.

La musique est l’âme de la vie

Les jours de Leander sont remplis de musique diffusée par son système audio haut de gamme qu’il trimballe alors que «la qualité dicte le rythme de ma vie». La salle fredonne des carillons spirituels le matin, passe aux rythmes latino et hip-hop au fur et à mesure que la journée avance et pourrait bien se retrouver avec les derniers de Bollywood, ou Kishore Kumar, ou Nusrat Fateh Ali Khan, ou virer vers le rock des années 70. Avec moi, il a même commencé à aimer les trucs soufis punjabi.

Bien que cela ne soit pas évident pour ses fans, Leander est une personne spirituelle. Il sent que l’énergie et les vibrations comptent beaucoup pour lui. Il est extrêmement rapide à saisir l’humeur des autres et est l’un des êtres humains les plus chaleureux que vous rencontrerez s’il sent que vous avez besoin de son aide. Malgré toute sa cour gutturale semblable à celle d’un animal, Leander est un homme philosophique.

Glamour, mais à un prix

Voyager avec Leander peut sembler glamour, et c’est le cas, mais lorsque vous vous pavanez avec des étoiles, vous devez comprendre que peu importe qui vous êtes, vous dansez au gré de l’homme principal. Cela peut parfois être exaspérant.

Le personnel de soutien doit s’assurer que l’athlète est prêt à jouer au mieux de ses capacités. Maintenant, je ne suis pas physio, mais Leander aime sa région thoracique manipulée avant un match. Donc, il m’a demandé de grimper sur lui et d’utiliser mon poids corporel pour «fendre» la colonne vertébrale avant le match. C’est un cauchemar pour moi, car je crains que je puisse faire du mal mais je n’échappe pas aux besoins de l’athlète.

Mais alors, il y a des avantages. Dans chaque restaurant où nous allons en Inde, le chef fera quelque chose de spécial pour Leander. Il insiste pour payer, mais mystérieusement, beaucoup de factures deviennent minuscules. J’ai fait une fois l’erreur de penser que ce qu’il avait payé était le prix réel d’un repas raffiné que nous avions. J’ai emmené un ami au même endroit plus tard sans l’étoile et la facture a presque pris la moitié du salaire de mon reporter à l’époque!

La discipline est la clé

Un autre ingrédient clé qui permet la longévité est le mode de vie. Doc Paes célèbre souvent une victoire avec l’équipe avec de la bière; Leander s’assiéra avec tout le monde, mais plus de deux décennies de le connaître, je ne l’ai jamais vu boire de l’alcool. Si quelqu’un s’allume, Leander est la première personne à sortir de la pièce. Il a une dent sucrée mais la quantité de sucre qu’il ingère est minuscule. Pendant les jours de match, la pré-hydratation est la norme et vous ne trouverez pas Leander sans son sirot avec des doses de divers suppléments. Je voulais écrire sur toutes les choses qui entrent dans son hydratation, mais j’ai été menacé de castration.

Regarder Leander manger est une leçon pour tout junior. L’assiette est amassée plusieurs fois et il a de simples conseils avisés pour tout aspirant joueur: «Mangeur difficile? Vous êtes capricieux sur le goût? Ne vous embêtez pas à jouer au tennis. On ne peut jamais contrôler le goût ou le type de nourriture lorsque nous voyageons de pays en pays sur une base hebdomadaire. Le sport exige d’énormes quantités d’énergie que seuls les glucides complexes peuvent fournir au cours d’un long match. Sans nutrition précise, le corps ne peut tout simplement pas récupérer assez bien pour fonctionner le lendemain. Si un joueur ne peut pas manger, il vaut mieux s’en tenir au tennis de club, ne fantasmez pas sur la tournée professionnelle. “

Ce n’est pas une autre raquette

Les raquettes avec lesquelles Leander joue peuvent avoir la même façade que celles stockées dans les magasins de sport, mais à l’intérieur, elles sont un monde à part. À son apogée, Leander jouait avec un cadre qui pesait 368 g. Les raquettes standard sur étagère sont de l’ordre de 270 à 315 g. Il utilise du boyau naturel et synthétique dans les lignes droites. Il n’y a rien de tel que l’intestin pour «sentir».

Vingt mètres d’intestin coûtent 25 $ et ne sont bons que pour deux cadres. Il utilise un nouvel surgrip pour chaque entraînement et match et ces chaussures de tennis sont portées au maximum en deux ou trois matchs.

«L’équipement peut faire ou défaire un joueur. Je suis extrêmement particulier sur ce que j’utilise. » Même sa prise est faite selon un moule spécial qui imite parfaitement la forme de sa main. Du plomb est injecté dans le cadre aux points stratégiques pour lui donner l’équilibre et le poids qu’il préfère. Ses raquettes sont personnalisées par le même homme depuis 1991. C’est l’ancien numéro 1 mondial Ivan Lendl qui a présenté Leander au maestro, un Américain Leander ne veut pas être nommé, mais qui personnalise également les montures de Roger Federer et Novak Djokovic. Leander n’a pas toujours été le joueur calme et imperturbable que nous voyons maintenant. Il était sujet à des explosions sur le terrain. «C’est le psychologue de renom, le Dr Jim Loehr, qui l’a calmé et lui a enseigné les rituels qui le maintiennent au frais sous pression», explique Doc Paes. Le contrôle de la respiration est la clé.

«Tous les athlètes du Dr Loehr utilisent la respiration pour se calmer ou pour tirer avant d’exploser. C’est assez simple, mais le corps n’apprend que par la répétition et la réplication sous pression. Après quelques années, cela commence à devenir automatique », ajoute Leander.

La touche commune

L’un des plus grands atouts de Leander est la touche commune. Du portier au chauffeur en passant par l’hôtel GM, Leander a un mot aimable pour la plupart des gens. Ils l’aiment à l’Open d’Australie, ils lui donnent toujours un vestiaire avec les stars de Wimbledon et le grand public l’adore, car Leander n’est jamais à court de personne. À l’intérieur, il peut bouillonner après une perte, mais il ne refusera jamais un autographe à un enfant. «C’est une responsabilité que l’on a en tant que personnalité publique. Beaucoup de jeunes me regardent. Comment se sentiraient-ils si je jetais des airs étoilés? Il est important de partager l’amour des fans, après tout, ils font de nous ce que nous sommes en ce qui concerne l’image. “

Malgré sa sortie au deuxième tour à Pune, Leander est assailli à chaque fois qu’il se rend au stade. Alors que #onelastroar gagne du terrain sur les réseaux sociaux, des affiches apparaissent dans les tribunes même s’il n’est plus en compétition. Chaque séance d’entraînement voit des hordes de fans se presser pour ce selfie, réclamant cet autographe. Leander n’a plus vraiment besoin de participer à des événements de niveau Challenger, car la course pour le classement des points s’est finalement arrêtée pour lui après une longue période. Il préfère simplement savourer ses jokers dans les plus grandes arènes sportives et s’entraîner dur pour une fin explosive avec un rugissement géant.


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Un autre rugissement en Inde

Cependant, l’adulation à Pune le fait réfléchir à nouveau. Il décide que Bengaluru donnerait à ses fans à domicile une autre chance de voir sa magie. Leander est également un homme émotif qui se connecte avec les gens et fera tout son possible pour rembourser une gentillesse. L’offre d’argent d’apparition du directeur du tournoi de Bengaluru est écartée et Leander commence à réfléchir à haute voix au type de tennis que la plus haute altitude de Bengaluru exigerait.

Les courts de la Karnataka State Lawn Tennis Association ont une nouvelle couche de peinture, mais rien ne peut vraiment ralentir la balle haute et fléchissante qui est la marque de fabrique du lieu. Mes anciennes compétences nationales de tennis junior ont à peine refait surface après une interruption de trois décennies et la balle plus rapide à Bangalore me fait bientôt des coups erronés pendant la séance d’entraînement. Leander sourit à mon inconfort même si son timing reste impeccable. “C’est la différence entre les pros et les joueurs réguliers. Soit nous nous adaptons rapidement, soit nous périssons. C’est pourquoi je pense que les jeunes joueurs doivent être soignés de telle manière qu’ils apprennent à s’adapter rapidement aux conditions changées. Il s’agit d’une exposition précoce, tout comme il s’agit de faire vos rituels mentaux pour invoquer le niveau de confort de jouer à la maison. “

Collage des vestiaires

A l’intérieur des vestiaires de la tournée ATP, l’ambiance est largement respectueuse et chaleureuse. Je ne pourrai peut-être jamais surmonter le fait qu’Alexander Zverev m’ait réellement ouvert la porte lors de l’Open de Shenzhen il y a deux ans, car on m’avait présenté comme l’entraîneur de Leander. Même les meilleurs joueurs reconnaîtront le personnel de soutien d’un signe de tête. Tous les joueurs sont essentiellement incarnés par Jekyl & Hyde en fonction du résultat du match. Leander passe invariablement en mode d’introspection sévère (sa perte à l’Open d’Australie 2017 m’a fait perdre un billet pour la boîte de Novak Djokovic, à mon grand angoisse) et a besoin de quelqu’un pour faire rebondir ses pensées. Une victoire se traduit par une interprétation glorieuse et souriante des points clés du match et tous les fans à proximité frappent la saleté alors que les selfies, les autographes et la conversation émanent de la star. Cependant, quel que soit le résultat, environ deux heures plus tard, la plupart des professionnels sont de retour à la normale et planifient la prochaine sortie.

Ils peuvent être des rivaux féroces sur le terrain, mais le vestiaire est un espace beaucoup plus facile où les joueurs restent à l’écart les uns des autres.

La préparation d’avant-match repose sur des échauffements dynamiques tandis que de longues douches et des massages sont la norme pour récupérer après l’effort. «Bien après le départ des supporters, les courts sont toujours là et seuls quelques-uns d’entre nous sont en train de récupérer dans la salle de physiothérapie ou de s’entraîner au gymnase… ce sont les moments que j’apprécie vraiment. C’est le calme après la tempête et c’est particulièrement agréable si on a gagné. »

Coda: la musique ne s’arrête pas

À Bengaluru, Paes et Ebden ont créé un super tie-break crédible pour battre le combo gagnant du Tata Open de la semaine dernière et sont en demi-finale. Parlez de continuer à éclater. “Je sais ce que vous pensez, alors ne le dites pas. Mais je pense que si nous rassemblons l’équipe et construisons une campagne solide, mon #onelastroar peut être très fort », a commencé Leander à flirter en jouant. “Mais alors, ne vaudrait-il pas mieux partir sur une bonne note plutôt que d’affronter l’ignominie d’être battu par les enfants d’hier?” Les allers-retours furieux qu’il pense à haute voix tout au long de ces deux semaines sont devenus un refrain courant. Chaque fois qu’il commence, nous finissons tous les deux par sourire en sachant que cette musique doit s’arrêter. Après tout, même si l’esprit est plus pointu et que le plan de jeu est cristallin, le mouvement félin d’autrefois est beaucoup plus contraint, les réflexes aveuglants beaucoup plus lents. Mais essayez de lui dire ça! La croyance en soi est la pierre angulaire des champions et Leander n’est toujours pas prêt à accepter que cette année soit sa coda.

Mais alors le temps et la fierté n’attendent personne.

C’est le jour de la finale. Quel que soit le résultat, ce sera son dernier match en Inde.

Alors que Leander est assis dans la voiture, son téléphone émet un bip. “Gagner ou perdre, c’est votre journée Leander. Ce fut un voyage glorieux et nous sommes fiers de vous – Vece & Julie », lit le texte de son père. À l’échauffement, Leander et Ebden discutent de la façon dont ils vont contrer la paire qui les avait battus de manière si convaincante la semaine dernière. La stratégie était pour rien; Raja et Ramanathan ont enregistré une victoire facile de 0-6, 3-6 en moins d’une heure.

Leander a écouté les chansons de Roop Kumar Rathod lors de cet événement. Tandis que des coups de carillon «maulla mere maulla…» provenant de son téléphone, il se dirige vers un massage, puis vers une douche rapide. Des glapissements et des bruits assortis m’informent que l’eau était froide. Quand il sort, il attache ses lacets serrés (toujours celui de gauche en premier), met son baume à lèvres (en porte toujours un dans sa poche) et lui coiffe les cheveux. Alors qu’il sort, la foule rugit et Vande Mataram explose sur le système de sonorisation. Leander obtient des yeux brumeux.

Alors qu’il se dirige vers le coucher du soleil, il se déplace facilement en sachant que le sillon qu’il a forgé dans l’histoire sportive de ce pays est large et profond.

L’écrivain est un ancien rédacteur en chef du National Sports du Hindustan Times

Par arrangement spécial avec


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